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Les obligations collectives d'un franchiseur et leurs conséquences juridiques!


11 juin 2015

Les obligations collectives d'un franchiseur et leurs conséquences juridiques!

Un volet intéressante du jugement rendu le 15 avril dernier par la Cour d'appel du Québec dans l'affaire Dunkin' Donuts concerne les obligations « collectives » d'un franchiseur.

En effet, dans son jugement, la Cour d'appel constate que les obligations d'un franchiseur se répartissent en deux grandes catégories, soit des obligations « individuelles » contractées vis-à-vis chaque franchisé en particulier (telle par exemple, l'obligation de le guider et de l'assister dans la mise en place et l'exploitation de son point de vente franchisé) et des obligations « collectives », soit des obligations vis-à-vis l'ensemble du réseau de franchises et non vis-à-vis quelque franchisé en particulier (telle l'obligation de prendre les moyens raisonnables pour protéger l'intégrité et la réputation de sa bannière, d'assurer le respect par ses franchisés de ses normes importantes et de défendre le réseau vis-à-vis sa concurrence).

Voici les commentaires de la Cour d'appel du Québec (malheureusement, le jugement Dunkin' Donuts est en anglais seulement et aucune traduction n'en est encore disponible) sur la nature et l'importance de ces obligations « collectives » :

"[77] Beyond the obligation to allow individual franchisees to use the Dunkin' Donuts system, the contracts created, through express language and by necessary implication, a duty owed to the franchisees collectively to take reasonable measures to support and enhance the brand. This included the duty to respond with reasonable measures to help the franchisees as a group to meet the market challenges of the moment and to assist the network of franchisees by enforcing the uniform standards of quality and cleanliness it holds out as critical to the success of the franchise.

[78] Thus when the judge wrote here that the Franchisor has a duty to protect and enhance the brand, he was also speaking to the contractual duty it owes to the whole group. By imposing duties on the franchisees to keep their stores clean, to use approved products to ensure uniform quality, to keep stores open for long hours, and to contribute to the advertising fund, to cite some examples, the Franchisor also implicitly undertook to the group that it would take reasonable measures to ensure to all that these obligations will be respected. The Franchisor had obligations to individual franchisees - technical assistance, for example - but also what has been described as "obligations de nature collective" that were owed, in a manner of speaking, to the whole network. It is appropriate that individual franchisees be in a position to exact performance of these obligations to protect and enhance the brand across the network that are 'owed collectively' by the Franchisor under the contracts. Yet part of the problem stems from the terms of the agreements: most of the obligations to ensure that the stores were clean and well run, and that the system was adhered to in order to ensure the uniformity of the Dunkin' Donuts "experience", were explicitly imposed on the franchisees, as debtors. As a contracting party, the Franchisor appears in the franchise agreement as bearing "rights", not duties, including the right to inspect stores, the right to review franchisee financial statements, the right to insist that standards of cleanliness and product quality are respected, and the like.

[79] How are these "rights" transformed into Franchisor obligations?

[80] Needless to say, the "network" of franchisees is not, formally, a contracting party. The network is, in fact, composed of individual contracting parties, each with separate agreements binding them to a single franchisor. Naturally, in a formal sense, the rules on privity or the relative effect of contracts theoretically preclude any one franchisee from suing the franchisor for non-performance of a contract that the franchisor may have with another franchisee. But the franchisor's duty to maintain the health and prosperity of the network is relevant to every individual contract. As author Generosa Bras Miranda has usefully written, the nature of the contract can bring with it a "devoir général de veiller à la bonne gestion du réseau" of which each franchisee can avail itself. The undertaking to take reasonable measures to protect and enhance the network, owed to the network, can best be thought of as an implicit duty in each contract upon which an individual franchisee can take action in the event of breach. The judge was right to see it as a part of the agreements here upon which each franchisee relies when he or she agrees to become a member of the Dunkin' Donuts system." [Les soulignés sont de moi]

Dans le jugement Dunkin' Donuts, non seulement la Cour d'appel reconnaît-elle ces obligations « collectives » d'un franchiseur, mais elle va plus loin en indiquant que chaque franchisé est en droit d'en exiger le respect, ce qui implique que, en cas de défaut par un franchiseur à l'une de ses obligations « collectives » envers son réseau, chaque franchisé pourra exercer un recours en justice soit pour le contraindre à s'y conformer, soit encore pour réclamer les dommages que ce défaut lui cause.

Si on ajoute ce constat au fait que le nouveau Code de procédure civile (qui doit entrer en vigueur le 1er janvier 2016) élargit les règles permettant à des entreprises (dont des franchisés) d'instituer un recours collectif (rebaptisé, dans le nouveau Code de procédure civile, une « action collective »), les franchiseurs se doivent dès maintenant d'être de plus en plus attentifs au fait de bien remplir leur rôle et leurs obligations comme « maître d'oeuvre », « leader » et « gestionnaire » de leurs réseau.

Je vous invite à me contacter (par courrier électronique à jhgagnon@jeanhgagnon.com ou par téléphone au 514.931.2602) pour toute question ou tout commentaire.

Jean H. Gagnon, Ad.E.
Avocat | Médiateur | Arbitre

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